Parasita mortal ‘saltou’ de gorila para humanos

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Uma rara e infeliz sequência de eventos permitiu que um tipo mortal de malária nos gorilas “pulasse” espécies e atacasse seres humanos, segundo os cientistas.

Centenas de milhares de pessoas morrem de malária todos os anos e o Plasmodium falciparum – o tipo que os pesquisadores estudaram – é responsável pela maioria dos casos.


Os grandes macacos africanos eram o hospedeiro original do parasita.

Mas uma possível mutação genética, há cerca de 50.000 anos, transformou-a em uma ameaça para os seres humanos, descobriram os especialistas.

Picadas de mosquito
As descobertas, publicadas na revista PLoS Biology, podem ajudar a descobrir novas maneiras de combater a malária, esperam os pesquisadores do Wellcome Sanger Institute.

A malária é causada por um parasita que entra na corrente sanguínea quando um mosquito infectado morde seres humanos – ou animais.

Existem muitas cepas diferentes de parasitas e uma das mais importantes, que agora afeta apenas humanos, é o Plasmodium falciparum.

Ele trocou o host de gorilas na mesma época da primeira migração de seres humanos para fora da África, cerca de 40.000 a 60.000 anos atrás, dizem os pesquisadores.

Eles estudaram a composição genética de diferentes tipos ancestrais de parasita da malária, concentrando-se principalmente em um gene chamado rh5 – a parte vital do código de DNA que permite à malária infectar os glóbulos vermelhos humanos.

É um alvo que os médicos estão muito interessados ​​no desenvolvimento de novas vacinas contra a malária.

Os pesquisadores acreditam que, milhares de anos atrás, dois tipos de parasitas da malária co-infectaram um gorila e eles trocaram algum material genético entre eles.

Plasmodium falciparum pegou o gene rh5.

O autor principal, Dr. Gavin Wright, disse: “Este foi um evento muito raro que levou a tantas mortes e doenças em humanos.

“Ficamos bastante surpresos com as descobertas. Foi muito gratificante porque faz sentido com muitas outras pesquisas que foram realizadas por colegas. Ela fornece essa explicação molecular agora sobre como esse salto poderia ter ocorrido.”

“Atualmente, o Rh5 é um candidato importante à vacina contra a malária no estágio sanguíneo e, se pudermos obter mais informações sobre esse gene, isso poderia realmente nos ajudar na tentativa de combater esta doença”.

Ele disse que as chances de o parasita sofrer mutações novamente em breve são “muito, muito pequenas”, embora teoricamente possíveis.

Quase metade da população mundial está em risco de malária. A maioria dos casos e mortes ocorrem em crianças pequenas na África Subsaariana, causadas por Plasmodium falciparum.

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